lunes, 23 de mayo de 2011

VAINILLA

Familia: orquídeas.



VAINILLA: bejuquillo, vanilha, baunilha, vanille, vanilla, vanelloes, vanilleplant, vanillepflanze, vaniglia, vanilla platifolia.

HÁBITAT: la vainilla es una planta de las zonas umbrías de los bosques tropicales de América, y especialmente de México. Crece también en Centroamérica, Brasil y países tropicales de Sudamérica. Se encuentra usualmente lejos de la costa, ya que no crece bien cuando el ambiente transporta materia salina. Crece espontáneamente sobre otras plantas, como el Myrtus pimenta.



HISTORIA: el término vainilla deriva etimológicamente del castellano y significa pequeña vaina, debido a la forma del fruto. El uso de la vainilla se remonta a la noche de los tiempos, entre las culturas indígenas mexicanas, donde recibía el nombre de Tlilxochitl. También desde tiempos inmemoriales se viene utilizando entre los indígenas de Perú para aromatizar el tabaco, en la alimentación y la perfumería, y, en el caso de su fruto, como afrodisíaco, estimulante y emenagogo. Después del Descubrimiento, fueron los conquistadores españoles quienes la dieron a conocer al mundo occidental. El historiador español Hernández fue quien primero la estudió, dándole el nombre de Aracus aromaticus. En 1721, ya fue incluida en la farmacopea inglesa. Fray Juan Navarro la describe así en 1801 en su libro El Jardín Americano: "Tlilxochitl es caliente en tercer grado; sus vainitas negras deshechas en agua mueven la orina y confortan el estómago y el cerebro". El valor de la vainilla depende en gran manera del proceso de secado, que requiere gran experiencia. Durante este proceso, el aroma de la vaina se desarrolla mediante un proceso de fermentación. Para ello se han de emplear los frutos en su estado de máxima maduración. Existen diversas variedades de vainilla (hasta 32 diferentes), con características diferenciadas.

Parte utilizada: el fruto, recogido justo antes de la maduración.



CARACTERÍSTICAS



Gran liana sarmentosa y trepadora, con un tallo grueso y suculento de más de 3 metros de largo. Como la mayoría de las orquídeas, es una planta eminentemente epífita, es decir, que se nutre mayoritariamente de la humedad ambiente y de los nutrientes que capta del aire, de manera que incluso cuando la raíz del suelo se rompe, la planta sigue viviendo. Hay autores, sin embargo, que apuntan que también podría nutrirse de la planta sobre la cual se ha desarrollado. De todas formas, esta segunda opción representa una parte minoritaria en la nutrición, por lo que no puede considerarse de ningún modo una planta parásita. Las hojas, de 6-14 cm. de longitud y una tercera parte de anchas, son enteras, suculentas, oblongo-elípticas, acabadas en punta, gruesas, con un peciolo de 1 cm. de longitud y nerviaciones paralelas. Opuestas a las hojas, se hallan numerosas raíces adventicias que sirven para asirse a las plantas vecinas. Las flores, de color amarillo pálido o verdoso, y 3 cm. de diámetro, presentan la típica estructura de las orquídeas, no son todas fértiles y se agrupan en manojos axilares de 8-20 flores. La corola es infundibuliforme. El fruto es una vaina o cápsula colgante de color pardo negruzco, cilíndrica y dehiscente, de 8-30 cm. de longitud y 1,5 cm. de circunferencia cuando está fresco. El fruto contiene gran cantidad (miles, a veces) de diminutas semillas, esféricas y de color negro brillante. Estas vainas secas son la vainilla del comercio. La planta se reproduce mayoritariamente por esquejes y raramente a partir de las semillas.



COMPONENTES PRINCIPALES




  • Vainillina (1,5-3%): su concentración varía según el origen de las plantas. Químicamente es el aldehido meta.metoxi-parabenzoico (también denominado aldhído metil-protocatéquico). La mayor parte de la vainillina del comercio se hemisintetiza a partir de la resina de diversas coníferas. La vainillina a veces se halla cristalizada en la superficie del fruto seco. Durante la desecación, se degrada en numerosos vanillósidos. Contiene además ácido vainillínico e indicios de piperonal, así como alcohol vaníllico, ésteres del ácido cinámico, ácidos orgánicos, un aceite fijo (10%), pequeñas cantidades de aceite volátil, pectina (0,5-1,4%), resina (8-14%), azúcares (18%), ácido salicílico, tanino, mucílagos y enzimas (una oxidasa y una hidrolasa). En el fruto verde se han encontrado además glucósidos como el alcohol gliconemílico y la glucovanilina. Agua (30%), materias minerales (3-5%) y ceras (8-10%).



VIRTUDES MEDICINALES

La vainilla actúa como estimulante aromático, digestivo, aperitivo y tónico cardíaco. Considerada tradicionalmente afrodisíaca, se ha recomendado en el tratamiento de la impotencia y de los problemas de la disminución de la líbido. No es una planta tóxica ni tiene efectos secundarios. Sin embargo, se ha observado que los obreros encargados de su manipulación industrial pueden presentar dolores de cabeza y erupciones cutáneas, lo cual no ocurre en las dosis habituales en fitoterapia o en su aplicación culinaria.



PREPARACIONES
  • Polvo: 0,5-1 gramo.
  • Infusión al 1-3%: 30 cc., varías veces al día.
  • Tintura: 2-3 gotas.
ESPECIES RELACIONADAS
  • Vanilla tahitensis Moore: vainilla de Tahití. Tiene las hojas más estrechas y las vainas más largas. Además de la vainillina, destaca entre sus principios activos la heliotropina, también denominada piperonal.
  • Vanilla pompona Schiede: vainillón. Originario de las Antillas y de América tropical. Las hojas y frutos son más grandes, y contienen vainillina, piperonal y aldehído anísico.
  • Vanilla phalanta Andr.: vainilla. Originaria de Cuba, está considerada también como oficinal al tener idénticas propiedades a la Vanilla platifolia.

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