martes, 14 de febrero de 2012

LA REFLEXIÓN CRÍTICA (IV)

LA DESCRIPCIÓN

¿CÓMO OBSERVAN Y DESCRIBEN 
LA CONDUCTA LOS PSICÓLOGOS?

El punto de partida de cualquier ciencia es la descripción. En la vida cotidiana, todos nosotros observamos y describimos a las personas y a menudo sacamos conclusiones sobre la razón por la cual se comportan como lo hacen. Los psicólogos profesionales hacen prácticamente lo mismo, pero de manera más objetiva y sistemática.

EL ESTUDIO DE CASOS

EL CASO DEL CHIMPANCÉ QUE CONVERSA. En estudios intensivos de
casos con chimpancés los psicólogos han explorado la cuestión fascinante
de si el lenguaje es privativo de las personas. En la foto vemos un chimpancé
imitando a un ser humano

Entre los métodos de investigación más antiguos figura el estudio de casos, en el cual los psicólogos estudian a un individuo en gran profundidad con la esperanza de revelar verdades aplicables a todas las personas. Algunos ejemplos: la mayor parte de nuestro conocimiento inicial respecto del cerebro provenía del estudio de casos de individuos que sufrieron una alteración particular después una lesión en una región determinada del cerebro. Jean Piaget nos enseñó sobre la forma de pensar de los niños después de haber observado e interrogado cuidadosamente a unos pocos niños. El estudio de algunos chimpancés ha revelado su capacidad de comprensión y lenguaje. Algunas veces, el estudio intensivo de casos resulta muy revelador. El estudio de casos con frecuencia sugiere directivas para realizar estudios más profundos, y nos demuestran qué puede ocurrir. Pero los casos individuales en ocasiones pueden hacer que nos equivoquemos: un individuo puede ser atípico. La información no representativa puede inducirnos a error en nuestros juicios y a emitir conclusiones falsas. Por cierto, cada vez que un investigador menciona un hallazgo ("los fumadores mueren más jóvenes: el 95% de los varones de más de 85 años son no fumadores"), con toda seguridad habrá alguien que presentará un caso contradictorio ("bueno, un tío mío fumaba dos paquetes por día y vivió hasta los 89 años"). Los casos anecdóticos, historias dramáticas, experiencias personales e incluso ejemplos de casos dentro de la psicología, llaman nuestra atención y son fácilmente recordados. ¿Cuál de estos ejemplos encuentra más memorable?
  1. "En un estudio de 1.300 informes sobre sueños relacionados con el secuestro de niños, sólo el 5% imaginó correctamente que el niño estaba muerto".
  2. "Conozco a un hombre que soñó que su hermana estaba involucrada en un accidente automovilístico y dos días más tarde ¡ella murió en un choque frontal!".
Los números pueden paralizar pero el plural de anécdotas no significa una prueba. Como dijo el psicólogo Gordon Allport, "si nos dan una pizca de hechos [trágicos], nos apresuramos a hacer generalizaciones en cantidad suficiente como para llenar un tonel".

Lo que hay que recordar: los casos individuales pueden sugerir ideas provechosas. Lo que es verdad para todos nosotros puede vislumbrarse en cualquiera de nosotros. Pero para discernir las verdades generales implícitas en los casos individuales debemos responder interrogantes con otros métodos de investigación.

LA ENCUESTA

El método de la encuesta, que se utiliza normalmente para los estudios de descripción y de correlación, abarca muchos casos con menos profundidad. En una encuesta se les pide a las personas que informen sobre su conducta o sus opiniones. Las preguntas dirigidas al público pueden referirse a cualquier tema, desde las prácticas sexuales hasta las opiniones políticas. Por ejemplo, los sondeos de Harris y Gallup han revelado que el 72% de los norteamericanos piensa que hay demasiada violencia en la televisión, el 89% afirma que están muy estresados, el 95% cree en Dios y el 96% quisiera cambiar algo de su aspecto físico. En Gran Bretaña, 7 de cada 10 jóvenes entre 18 y 29 años apoya el matrimonio homosexual; entre los que tienen más de 50 años encontramos aproximadamente el mismo porcentaje que se opone (hay una generación puente en la mayoría de los países occidentales). Formular preguntas es algo delicado y las respuestas con frecuencia dependen de la forma en la que éstas son formuladas.

LOS EFECTOS DEL MODO DE FORMULAR 
LAS PREGUNTAS

Aún los cambios sutiles en el orden o en la manera de formular las preguntas pueden tener efectos importantes. ¿Deben permitirse en la televisión los anuncios de cigarrillos o la pornografía? Es más probable que las personas estén de acuerdo con que "no se permitan" estas cosas que con "prohibirlas" o "censurarlas". En una encuesta nacional, sólo el 27% de los norteamericanos aprobó la "censura del gobierno" respecto del sexo y la violencia en los medios de comunicación, aunque el 66% aprobó "más restricciones en lo que se muestra en la televisión". De igual modo, la gente aprueba "la ayuda a los necesitados" más que "la asistencia social", "la acción afirmativa" más que "el tratamiento preferencial" y los "incentivadores de ingresos" más que los "impuestos". Como la formulación de preguntas es un tema tan delicado, los que reflexionan de manera crítica analizarán de qué modo puede influir el planteo de una cuestión en las opiniones que expresan los encuestados.

EL MUESTREO

Podemos describir la experiencia humana a partir de las anécdotas memorables y la experiencia personal. Pero para tener una visión más precisa de las actitudes y experiencia de una población, existe sólo una posibilidad: la muestra representativa.

Podemos extender este punto al pensamiento cotidiano a medida que generalizamos a partir de las muestras que observamos, especialmente de los casos vividos. Dado:
  • a) un resumen estadístico de las evaluaciones de un profesor por parte de sus alumnos, y
  • b) los comentarios vividos de dos estudiantes furiosos, la impresión del administrador acerca del profesor podría estar influenciada más por los dos estudiantes enojados que por las muchas evaluaciones favorables del resumen estadístico. 
La tentación a generalizar a partir de pocos casos vividos pero poco representativos es casi irresistible.

Lo que hay que recordar: la mejor base para generalizar es a partir de una muestra representativa de casos.

Entonces, ¿cómo obtenemos una muestra representativa, por ejemplo, de estudiantes de la escuela secundaria o la universidad?, ¿cómo podríamos  elegir un grupo que sea representativo de la población total de estudiantes, de la totalidad del grupo que desea estudiar y describir? Debemos realizar una muestra aleatoria, en el cada persona del grupo tenga iguales probabilidades de participar. Esto no significa  que enviaremos un cuestionario a cada uno de los estudiantes (los más responsables serían los que lo regresarían y no serían una muestra al azar). En cambio podríamos adjudicar un número a cada nombre y utilizar un generador de números aleatorios para elegir los participantes de la encuesta. Las muestras representativas grandes son mejores que las pequeñas, pero es preferible una muestra pequeña y representativa de 100 personas y no una muestra no representativa de 500 personas.

El muestreo de votantes en una encuesta electoral nacional se realiza de este modo: 1.500 personas elegidas al azar, de todas las regiones de un país, proporcionan una instantánea asombrosamente exacta de las opiniones de una nación. Sin una selección al azar, las muestras amplias -incluidas las muestras obtenidas por llamadas telefónicas y los votos en los sitios web o en la televisón- a menudo sólo aportan resultados erróneos.

Lo que hay que recordar: antes de aceptar como verdaderos los hallazgos de las encuestas debemos reflexionar de manera crítica verificando la muestra. No se puede compensar una muestra no representativa simplemente agregando más personas.

LA OBSERVACIÓN NATURALISTA

Un observador natural. El investigador de chimpancés Frans de Waal

Un tercer método de investigación descriptiva incluye la observación y el registro de la conducta de los seres en su ambiente natural. Estas observaciones naturalistas abarcan desde el estudio de las sociedades de chimpancés en la jungla hasta el uso de vídeos sin interferencias (y luego analizados sistemáticamente) de las interacciones entre padres e hijos en diferentes culturas o el registro de las pautas para sentarse en los comedores de las escuelas multirraciales.

Fran de Waal informa que "soy un observador nato... cuando elijo una
ubicación en un restaurante, quiero estar frente a la mayor cantidad posible
de mesas. Disfruto siguiendo la dinámica social a mi alrededor: amor, tensión,
aburrimiento, antipatía, basada en el lenguaje corporal al que considero más
informativo que la palabra hablada. Como observar a los demás es algo que
hago automáticamente, espiar una colonia de monos me resulta algo natural".

Como sucede en los estudios de casos y en las encuestas, la observación naturalista no explica la conducta, la describe. Sin embargo, las descripciones pueden resultar reveladoras. Por ejemplo, antes creíamos que sólo los seres humanos utilizaban herramientas. Después, la observación naturalista reveló que los chimpancés algunas veces insertaban un palo en los montículos de tierra de las termitas y lo extraían para comer la carga de termitas arrastrada con el palo. Esta observación naturalista preparó el terreno para las investigaciones posteriores sobre el pensamiento, el lenguaje y las emociones de los animales que ampliaron nuestra comprensión. "Las observaciones realizadas en el ambiente natural ayudaron a mostrar que las sociedades y la conducta de los animales son mucho más complejas de lo que se pensaba" afirma la observadora de chimpancés Jane  Goodall (1998). 

Jane  Goodall

Por ejemplo, los chimpancés y los mandriles también utilizan el engaño para lograr sus objetivos. 

Richard Byrne

Los psicólogos Andrew Whiten y Richard Byrne (1988) vieron repetidas veces a un joven babuino fingir que había sido atacado por otro como una táctica para conseguir que su madre lo alejara de su comida. Además, cuanto más desarrollado sea el cerebro del primate, más probable es que muestre conductas de engaño.

Andrew Whiten

También se hacen observaciones naturalistas en los seres humanos. Por ejemplo, veamos estos tres hallazgos:
  • Un descubrimiento divertido: nos reímos 30 veces más a menudo en situaciones en la que estamos con otras personas que en aquellas en las que estamos solos. (¿Advirtió usted cuántas veces se ríe cuando está sólo?). Y cuando nos reímos, 17 músculos contraen nuestra boca y entornan nuestros ojos, y emitimos una serie de sonidos vocálicos de 75 milisegundos separados entre sí por alrededor de un quinto de segundo.
  • Sondeo de estudiantes: ¿Qué hacen y dicen los estudiantes de psicología de nivel introductorio en su vida cotidiana? 
 Matthias Mehl
James Pennebaker
Los psicólgos Matthias Mehl y James Pennebaker han
utilizado Registros Activados Electrónicamente (EAR)
para mostrar viñetas cotidianas que ocurren naturalmente.
  • Para averiguarlo, Matthias Mehl y James Pennebaker (2003) equiparon a 53 de ellos con grabadoras activadas electrónicamente que debían usar en un cinturón. Durante cuatro días los registros capturaron 30 segundos cada 12,5 minutos de sus horas de vigilia, lo que le permitió a los investigadores contar hacia el final del estudio con más de 100.000 trozos de su vida de 30 segundos de duración. ¿En qué porcentaje estima que los estudiantes mantuvieron una conversación con alguien?¿Qué porcentaje los capturó frente al tablero de una computadora? La respuesta: 28% y 29%. (¿Qué porcentaje de sus horas de vigilia usted pasa en estas actividades?).
Ara Norenzayan 
Robert Levine
  • Cultura, clima y el ritmo de la vida: la observación naturalista también le permitió a Robert Levine y Ara Norenzayan (1999) comparar el ritmo de vida en 31 países. Al definir de manera operacional el ritmo de la vida a partir de la velocidad al andar, la velocidad con que los empleados postales completaban una simple solicitud y la exactitud de los relojes públicos, llegaron a la conclusión de que la vida tiene un ritmo más rápido en Japón y Europa occidental y más lento en los países de menor desarrollo económico. La gente en las zonas de clima más frío también tiende a vivir a un ritmo más apurado (y es más proclive a morir de enfermedades cardíacas).
La observación naturalista también ofrece interesantes datos de la vida diaria, pero lo hace sin controlar todos los factores que pueden influir en la conducta. Una cosa es observar el ritmo de vida en diferentes lugares, y otra es comprender qué hace que algunas personas vivan más aceleradamente que otras. Sin embargo, la observación naturalista, al igual que las encuestas, puede proporcionar datos para la investigación de la correlación.

  • ESTUDIO DE CASOS: técnica basada en la observación con la que se estudia en profundidad a una persona con el objeto de revelar principios universales.
  • ENCUESTA: técnica que se utiliza para confirmar las actitudes o las conductas que expresan las personas, por lo general mediante un cuestionario que se presenta a una muestra aleatoria y representativa de la población.
  • POBLACIÓN: todos los casos en un grupo estudiado, del cual se pueden obtener muestras (Nota: excepto para los estudios a nivel nacional, este término no se refiere a la población total de un país).
  • MUESTRA ALEATORIA: muestra que representa de manera bastante exacta a la población debido a que cada uno de sus miembros tiene iguales chances de ser incluido.
  • OBSERVACIÓN NATURALISTA: observación y registro del comportamiento en situaciones que ocurren en forma natural sin intentar manipular ni controlar la situación.
  • CORRELACIÓN: medida de la magnitud en la que dos factores varían juntos y, por lo tanto, cómo puede uno influir sobre el otro.
  • COEFICIENTE DE CORRELACIÓN: medida estadística que indica el grado de variación conjunta de dos factores y, por lo tanto, el grado de predicción de uno con respecto a otro.
  • DIAGRAMA DE DISPERSIÓN: conjunto de puntos en un gráfico, cada uno de los cuales representa los valores de dos variables. La pendiente de los puntos sugiere la dirección de la relación entre las dos variables. El grado de dispersión sugiere la fuerza de la correlación (una pequeña dispersión indica una correlación alta).


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